Wildcard (y IV) – Philadelphia Eagles vs. New Orleans Saints

Casi la lío dejando esta previa para la última sin caer en que era esta noche el encuentro y no mañana. Frío en Philadelphia, aunque no estará cerca del de Green Bay. Además tampoco se espera nieve, así que por un lado es algo positivo. Cuanto mejor puedan jugar los dos equipos, más nos divertiremos. Como detalle, en el resto de previas puse a los QBs de los equipos saludándose en algún enfrentamiento anterior, pero en esta no es posible, ya que cuando se enfrentaron la pasada campaña, Vick era el QB1 de unos Eagles que se arrastraban por los terrenos de juego.

Philadelphia Eagles

La vida luce con otro color en Philadelphia. Me fascinó la propuesta de Chip Kelly que se hundió tras la primera jornada, atrevida, quizás demasiado. Y sobre todo basándola en un QB de cristal como Vick. Pero cuando parecía otra temporada en el infierno para los Eagles, Chip Kelly, gracias a las lesiones, supo reinventarse. Tampoco era necesario atacar tan rápido, aunque eso no indica que lo hagan lentos y pausados. Además aparece la figura de Nick Foles y la OL se destapa como uno de los grandes baluartes de este conjunto. Todo ello unido a la incompetencia de Giants, Redskins y, sobre todo, Cowboys, llevan a los Eagles a la post-temporada.

La clave de este equipo es la fortaleza de su ataque. Nick Foles hace muchas cosas y casi todas ellas muy bien. Sabe jugar en el pocket como los mejores, manejar las play actions y sobre todo esas jugadas en las que sale hacia los laterales, aguantando mientras la defensa se le viene encima hasta encontrar, en el último instante un pase. Sabe leer muy bien los partidos y eso lo ha agradecido Philly. Además en su backfield hemos vuelto a ver la mejor versión de LeSean McCoy, que, con el permiso de Jamaal Charles, ha sido el mejor RB de la temporada. Increíble verle destrozar defensas una y otra vez con sus carreras imparables. Pero no sólo él, sino que Brown o incluso el RB3, Polk, han aparecido en los highlights de los encuentros de los Eagles gracias a esa maravillosa OL que les abre autopistas. Si a eso le añadimos el buen hacer de un DeSean Jackson desaparecido los últimos años con Andy Reid en la banda, la aparición de Cooper, ese que siempre está para recibir un balón decisivo, o la fiabilidad que transmiten Avant, Celek y Ertz, hacen un ataque que muchos equipos querrían. ¡Y todo esto sin Maclin!

En defensa flojean algo más. Y no es que jueguen mal, pero comparado con el ataque, no es el mismo nivel. La secundaria ha permitido muchísimo a los QB rivales y, pese a que se han ido ajustando con el paso de los partidos, jugadores como Cary Williams, llamados a destacar esta temporada, han decepcionado a gran escala. El front seven cumple, destacando a Ryans, lider en tackles del equipo o Kendricks, que quizás sea el que llega en mejor estado de forma a esta wildcard. Además Trent Cole fija el tope del equipo en sacks, con 8. Será necesario que todas las piezas funcionan bien para parar a un ataque potentísimo como el de los Saints y que los LBs y la secundaria estén muy atentos a Graham.

NFL: Philadelphia Eagles at Oakland Raiders

New Orleans Saints

Empezaron muy fuerte el año. Parecían claros dominadores de su división y, por qué no, de la conferencia. Pero el tiempo ha sacado a la luz las carencias de la defensa dirigida por Rob Ryan, con todas las dudas que nos generaba desde el día de su fichaje como DC. Además el ataque ha tenido problemas a medida que los rivales iban conociéndoles mejor. Esto ha llevado a que Carolina les ganase la división y que tengan que jugar wildcard… y los playoffs fuera de New Orleans, lo que será un factor clave para estos Saints.

El ataque es lo mismo que llevamos viendo los últimos años. Y sigue funcionando igual de bien, con la salvedad de que hay días que Brees parece centrarse demasiado en buscar a Graham, lo cual le pasa factura. Eso sí, si comparamos con la pasada campaña, pese a que Brees ha lanzado menos pases de TD, ha sido interceptado menos veces y tiene un rating mucho mejor. Ha asumido casi 10 sacks más, lo que no habla demasiado bien de su OL, que podía haber trabajado mejor en ciertos encuentros. Pero aunque suene pesimista este análisis, el ataque de los Saints puede ser tan demoledor como el de los Eagles. Menos juego terrestre (mucho menos) siendo Pierre Thomas el mejor con apenas 500 yardas y 2 anotaciones, pero esta ha sido la tónica habitual últimamente. Además Sproles trabaja muy bien en las jugadas de pase, acumulando el triple de yardas que por tierra. Por aire las cosas cambian. El año de Jimmy Graham ha sido tan enorme con 16 TDs que muchas defensas, como por ejemplo la de New England, tuvieron que poner a un jugador encima de él en cada snap para evitar que recibiese. Otras buscan una continua doble cobertura en su ruta. Sea como sea, los equipos rivales tienen que adaptarse continuamente para frenarle, lo que habla muy bien de él. Colston ha estado algo más decepcionante, sin llegar a las 1000 yardas y siendo el tercero en recepciones, por detrás de Graham… y Pierre Thomas (que no jugará esta noche). Otro jugador al que busca mucho Brees en la red zone es Kenny Stills, que ha jugado realmente bien este año.

En defensa, el sistema de Rob Ryan empezó muy bien, realmente sólido en las primeras semanas de competición, pero yendo a menos a lo largo de los partidos. Cameron Jordan y Junior Galette han estado a un grandísimo nivel en la presión al QB rival, con 12 sacks cada uno. Se tendrán que esforzar mucho para echarse encima de Foles, pero si alguien puede son ellos. Curtis Lofton representa la mayor de las regularidades entre los jugadores que saltan al campo en esta faceta del equipo. Un año más en torno a los 120 tackles combinados. Además, Kenny Vaccaro ha cumplido con las expectativas que había sobre él en la secundaria, asentándose como SS, siendo el segundo jugador del equipo en número de tackles, por lo cual, su baja será muy importante para el devenir del encuentro.

Pronóstico

Quizás me resulte la eliminatoria más igualada. Otros dirán que no, pero esto ya es opinión personal. Y pese a lo bien que han estado los Eagles y lo flojos que llegan los Saints a post-temporada respecto al nivel que mostraron en septiembre, sigo apostando por los de New Orleans. Es el día para que Brees ponga a prueba una y otra vez a la secundaria de Philadelphia. Es el día de Drew Brees. Todo o nada.

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