Football 101. Claves básicas para nuevos en la NFL.

Ante el auge del football en países como España en los que no suele tener un tirón demasiado grande más allá de esos pocos que nos enganchamos cada domingo y como adelanto de la guía que, recuerdo, sacamos el día 20 de agosto, voy a intentar explicar lo básico del juego para aclararse un poco en el momento que empieza el partido y todo resulta, para los que no lo han visto nunca, un caos.

De todas formas, la mejor manera de entender el football es viendo partidos. Ahora está la pretemporada y aunque las estrellas apenas pisan el campo, si sirve para entender cosas del funcionamiento del deporte.

¿Qué es el football?

Lo primero es no confundirlo con el fútbol más habitual en Europa, denominado en USA como Soccer. En líneas generales, el football es un deporte de 11 contra 11 en el que un equipo tiene la posesión de la pelota mientras que otro defiende e intenta parar su progresión. En el que intenta avanzar juega su alineación de ataque, con una formación y posiciones distintas a las de defensa, lo cual ya explicaremos más adelante. Rara vez un jugador de ataque juega en la defensa. El principal objetivo del ataque es llevar el balón a la end zone (o zona de anotación) del rival, aunque existen otras formas de anotar. Mientras la defensa intenta impedir que eso suceda ya sea con que no logren superar las yardas fijadas en los 4 intentos que tienen para ello o robando el balón.

El terreno de juego.

Todos los campos son iguales, 100 yardas de largo (más las 10 que tiene cada end zone) y 53 de ancho. A lo largo del mismo hay marcas blancas pequeñas que indican cada yarda en intervalos de 1 a 1. Hay marcas más significativas que muestran los saltos de 5 yardas y de 10, todo para la ayuda del jugador que debe saber hasta dónde tiene que llegar en su jugada como mínimo. Nosotros por la tele solemos tener marcas de la yarda que deben superar. Cosa que ellos, como es lógico, no ven.

Los banquillos como tal no existen. Los jugadores que ni estén jugando y el cuerpo técnico se sitúa a lo largo de la banda, cada equipo en una.

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Duración y tiempos.

El partido se divide en cuatro cuartos de 15 minutos cada uno, con un descanso entre el segundo y el tercer cuarto. Hay que tener en cuenta que, entre primer y segundo cuarto (o 3º y 4º) si un equipo tiene la posesión, el inicio del siguiente periodo comenzará su jugada donde la dejó en el anterior. Sin embargo entre el segundo y el tercero eso no sucede, ya que en el tercero recibe el balón para iniciar el juego aquel que realizó el kickoff (es decir, la patada de salida) en el primer cuarto. En ataque, entre jugada y jugada hay 40 segundos para iniciarla. En caso de que no se cumpla ese tiempo (y que no se pida tiempo muerto) se sanciona por “Delayed game” y 5 yardas.

El reloj solo se para en el caso de que haya pases incompletos, cuando el jugador de ataque se sale fuera de banda o cuando se señala una sanción, además de cuando se pide un tiempo muerto o en el two minutes warning, el cual es un tiempo muerto obligatorio una vez que quedan solo 2 minutos para la finalización del 2º y el 4º cuarto.

En caso de empate tras los cuarto cuarto habrá una prórroga de 15 minutos más, en la cual se acaba el partido cuando uno de los dos equipos anota, ya sea un touchdown o un field goal, salvo en el caso de que sea el drive inicial de la prórroga, es decir, el primer ataque. En ese caso solo se acabaría con touchdown. Si lo que se anota es un FG se le daría al equipo rival la opción de tener un ataque para responder.

Inicio del partido y kickoffs

El partido comienza con un kickoff. Se coloca el balón en la yarda 35 de tu propia mitad del campo y se golpea para que lo reciba el equipo rival. Varias situaciones se pueden dar.

Por un lado, la más habitual es que el retornador del equipo rival (suele ser un jugador ágil y veloz, habitualmente receptores, corredores o corner backs) coja el balón al vuelo y corra hasta donde pueda o donde le deje la defensa rival. Se puede dar el caso de que nadie logre frenarle y anote un TD, pero no se suelen dar muchos a lo largo de la temporada, aunque siempre hay alguno.

Otra opción es que, si el retornador cuando va a recibir el balón está en su propia endzone y cree que no va a llegar más allá de la yarda 20, planta la rodilla una vez capturado el balón y se interrumpe la acción de retorno, comenzando su equipo desde su propia yarda 20, lo cual también ocurre si el kickoff se va largo, más allá de la endzone. Si sale fuera de banda, se inicia desde donde ha salido.

También puede ocurrir que el equipo que realiza el kickoff (esto normalmente no sucede al inicio) quiera recuperar el balón ya que debe recuperar una desventaja en el marcador y apenas le queda tiempo. En ese caso realizan lo que se denomina un onside kick. El kicker en vez de realizar un pateo largo, lo hace avanzando el mínimo de yardas requerido, 10, para que sus compañeros, que parten de la misma yarda 35, puedan luchar por atraparlo y lograr la posesión.

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Desarrollo del juego

La base del desarrollo del partido es bastante sencilla e intuitiva. El equipo atacante tiene cuatro oportunidades (o downs) para avanzar 10 yardas. Si gastan las cuatro y no lo han logrado, el equipo defensivo empezaría desde donde el atacante había intentado su cuarto down. Normalmente salvo situaciones de extrema necesidad por falta de tiempo, no suelen arriesgar con el cuarto down y en ese instante vuelven a aparecer en el campo los jugadores de los ”special teams” para realizar un punt, es decir, alejar de una patada el balón. Similar a un kickoff en los resultados posteriores, el retornador puede buscar avanzar, realizar un fair catch en el cual indica que no va a retornar e inicia desde donde coge el balón,  que nadie del equipo defensivo toque el balón y el atacante lo coja, lo que haría que el defensivo iniciase desde donde ha parado el atacante el balón o en el caso de que toque el balón pero no logre agarrarlo, el equipo que ha realizado el punt puede luchar por recuperar la posesión.

Para avanzar las 10 yardas (que pueden llegar a ser más si se incurren en sanciones), el procedimiento habitual es que el center pase el balón hacia atrás al Quarterback, el cual ha decidido previamente una jugada con sus compañeros y la lleva a cabo. También puede darse el caso de ataques sin huddle, es decir, sin la reunión previa al inicio del snap o jugada en la cual deciden la misma. Cada equipo cuenta con un libro de jugadas bastante extenso, el cual los jugadores deben conocer al dedillo. Lo habitual es que sean jugadas o de carrera, en la cual el QB da el balón al RB que parte desde detrás de él e intenta buscar huecos por los que avanzar. También puede darse el caso de que el QB decida correr directamente.

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El otro tipo de jugadas son las de pase. En este caso el QB mantiene el balón mientras su línea ofensiva intenta detener a la defensa rival que busca tirarle al suelo. Mientras los receptores realizan sus rutas por el campo, buscando librarse de la cobertura rival en caso de que su QB les lance el balón. El pase será completo cuando caiga al suelo teniendo claramente la posesión del balón, en el caso de que lo coja y siga corriendo hasta que le tire el defensa rival o logre anotar o si cae fuera de banda, será completo solo si antes de caer ha pisado con los 2 pies dentro del terreno de juego. Hay que tener en cuenta que no todos los jugadores son posibles objetivos del pase. De los otros 10 que hay exceptuando al QB, solo 5 pueden serlo.

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Tipos de anotación

Existen varias formas de anotar puntos para tu equipo, cada una con valor diferente:

La más habitual y la salsa del juego es el touchdown. Otorga 6 puntos al equipo que lo logra y para lograrlo hay varias posibilidades, las cuales contemplan que el balón cruce la línea de anotación (la que separa la endzone del resto del campo), que sea recepcionado por un jugador dentro de la misma, que se recupere un fumble (o balón suelto) en la zona de anotación rival o que se atrape un kickoff allí por el propio equipo que ha realizado el mismo. Además, el anotar un TD otorga al equipo la posibilidad de una anotación extra.

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Esta anotación extra puede ser de un punto, realizando un field goal, es decir, un tiro con el pie que debe pasar entre palos. La otra opción es una conversión de 2 puntos, una jugada que parte desde la yarda 2, pegada a la end zone rival y que si se anota el TD correspondiente suma 2 puntos al marcador.

Cuando el equipo no ha sido capaz de llegar a la zona de anotación, pero se ha quedado cerca de ella, suele emplear su cuarto down en realizar un field goal, el tiro entre palos que hemos mencionado antes. Si lo anota, suma 3 puntos a su casillero. Si no lo anota por tirar desviado o la defensa lo bloquea, el equipo rival inicia su ataque desde ahí. Si el kicker no llega a los palos y un jugador rival lo recoge al vuelo, pueden retornar directamente para intentar anotar.

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La última opción es el safety, que además de una posición en el campo es una acción que otorga 2 puntos y recibir después el balón. Se da cuando un jugador que lleva el balón es derribado en su propia zona de anotación o, si eres Mark Sánchez, también cuando le pegas una patada al balón en tu end zone para evitar que el rival lo coja.

Acciones defensivas y recuperación de la posesión.

Además de poder recuperar la posesión de las formas ya descritas anteriormente, las más comunes son el fumble y la intercepción. En el primero, el balón ya sea porque al atacante se le ha resbalado o porque tras un golpe se le ha caído (tiene que tener posesión, si a un receptor se le cae sin haber tenido posesión es pase incompleto), el balón queda suelto para que lo coja cualquier jugador. Si es un defensa, el equipo defensivo recupera la posesión. En el caso de las intercepciones, suceden en acciones de pase, cuando un jugador rival atrapa el balón en el aire tras un lanzamiento del QB. Ambas acciones pueden ser retornadas para anotar un touchdown.

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En defensa además, la acción más habitual es el tackle, con el cual un jugador toca y tira sobre el césped al atacante rival, haciendo que la siguiente jugada comience desde ahí. También existen los sacks, que es una variante del tackle en la cual a quien se placa y tira es al QB, provocando habitualmente un retroceso de yardas.

Posiciones en el campo.

Los jugadores se pueden dividir en 3 bloques:

Ataque: Por un lado están los jugadores de ataque, que son los que intentan anotar puntos para el equipo. Lo conforman (en general): quarterback (QB), running back (RB), full back (FB), wide reciever (WR), tight end (TE) y los jugadores de la offensive line (OL) que contiene dos tackles, 2 guards y un center. De los anteriores, el QB organiza la jugada corre o pasa el balón. El RB y el FB parten desde detrás del QB, habitualmente para jugadas de carrera, siendo el FB el que suele abrirle huecos al RB. Tanto WR como TE con receptores. Antes el SE TE diferenciaba más, siendo un receptor con más cuerpo que se podía incrustar en la línea para bloquear a la defensa.

Defensa: Hay varios tipos de defensa, pero si nos basamos en una 4-3 (cuatro jugadores en la defensive line y 3 linebackers) tenemos: defensive tackle (DT), defensive end (DE), linebacker (LB), cornerback (CB) y safety (S). Según la defensa usada, las 2 primeras líneas tienen diferentes funciones, siendo la DL la que busca echarse encima del QB rival y los LB los que ayudan a estos, a parar las carreras rivales y en la cobertura contra el pase, cosa de la que se encargan también tanto CB como S.

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Special Teams: Mencionados anteriormente, son jugadores que solo entran al campo en situaciones especiales, como punts, que lo realiza el punter (P) y field goals, kickoff (a cargo del kicker (K)) o retornos.

Sanciones.

Hay muchísimas y cuesta aprendérselas y distinguirlas. De todas formas la tele americana está muy bien preparada y cada vez que hay alguna se oye al árbitro decirla, comunicar la sanción y luego ver una repetición en la cual se observa claramente cómo ha ocurrido. Muy habituales son los offside, en los que algún jugador se adelanta a que el center ponga el balón en juego o los pass interference, que suceden en acciones de pase en las cuales el defensor molesta al receptor olvidándose del balón y solo intentando dificultarle en la recepción.

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Desarrollo de la competición.

Los equipos juegan durante 17 semanas de fase regular, aunque en una de ellas descansan. Como cabe pensar, no se enfrentan todos contra todos. Partiendo de que la liga está dividida en 2 conferencias de 16 equipos con 4 divisiones de 4 equipos en cada una, tenemos:

a) 6 partidos (tres en casa) contra equipos de su misma división

b) 4 partidos (dos en casa) contra todos los equipos de una división de su misma conferencia

c) 4 partidos (dos en casa) contra todos los equipos de una división de la otra conferencia

d) 2 partidos (uno en casa) contra los dos equipos de las otras dos divisiones de su misma conferencia que terminaron la temporada anterior en su misma posición.

Tras ello, los 4 equipos campeones de sus divisiones pasan a playoffs. Junto a ellos entran otros 2 equipos, los dos que mejor record de victorias-derrotas entre el resto. De esos 6, los 2 mejores campeones de división se saltan la primera ronda, teniendo que disputar los otros cuatro una ronda previa o wildcard. Hay que destacar que no son cuadros predefinidos. El que tenía mejor record siempre se enfrentará al que peor record tiene de los restantes. Por tanto en wildcard se enfrentan 3-6 y 4-5 y si, por ejemplo, pasan el 6 y el 4, en la siguiente ronda serían 1-6 y 2-4. Todo este cuadro acaba en una final en un campo neutral, denominada Superbowl.

En caso de empate, los criterios que se siguen son:

1. Partido entre equipos empatados, solo se miran victorias/derrotas;

2. En caso de que no sirva el 1, se mira el record que tengan los clubes en cuestión dentro de su división;

3. Si tampoco se solventa con el 2, se pasa a mirar el récord obtenido en la conferencia.

La post-temporada.

Después de toda la temporada, aunque haya 6 meses de inactividad, la NFL no para. Incluso por momento se vuelve más frenética ya que es la época del draft y la agencia libre. El draft se compone de 7 rondas, similar en formato al de la NBA aunque realizado en 3 días. El primero solo contiene la primera ronda, el segundo, las rondas 2 y 3 y el tercero el resto. Por otro lado la agencia libre consiste en que todos aquellos jugadores que han acabado contrato y no han renovado, buscan un nuevo equipo en el que jugar la temporada siguiente.

Al final de todo ello llegamos a la pretemporada, con los training camps, en los cuales los rosters de los equipos pueden tener hasta 90 jugadores  deben aligerarlos hasta 53. Además se disputan partidos de preparación en los cuales no es habitual que las estrellas jueguen demasiado para evitar lesiones.

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